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Los ecólogos ponen el foco sobre los insectos carroñeros

06/05/2019
Mosca carroñera sobre una yegua muerta.
Mosca carroñera sobre una yegua muerta. Esta mosca se consideró globalmente extinta pero fue redescubierta en 2007 en la sierra de Guadarrama (Madrid), y en otras localidades del centro y norte peninsular. Foto: Jesús Fernández Carro.

Investigadores de la Universidad Autónoma de Madrid (UAM) y la Universidad de Oviedo destacan en la revista Science la importancia de conservar las comunidades de invertebrados necrófagos en un mundo cada vez más alterado por el ser humano.

La revista Science ha publicado un artículo que llama la atención sobre los insectos y otros invertebrados necrófagos. Se trata de un trabajo liderado por investigadores españoles que destaca el “papel clave y desatendido” que animales como moscas, escarabajos y hormigas juegan en la eliminación de carroñas del medio natural, permitiendo el buen funcionamiento de los ecosistemas a través del reciclado de nutrientes y energía.

Los mismos autores ya habían hecho un llamamiento —publicado el año pasado en la revista Nature— para que organismos internacionales como el Panel Intergubernamental de Biodiversidad y Servicios Ecosistémicos (IPBES), que asesora científicamente a los responsables de la gestión y conservación de la biodiversidad, presten mayor atención a los vertebrados carroñeros.

“La petición no tardó en verse satisfecha, ya que los últimos informes del IPBES para África y Europa reconocen por primera vez el papel de vertebrados carroñeros como los buitres en la prestación de servicios de regulación de enfermedades y control de plagas”, apunta Patricia Mateo Tomás, de la Universidad de Oviedo.

 “Sin embargo, esos mismos trabajos ignoran el papel de los invertebrados carroñeros. Este olvido de los invertebrados necrófagos resulta llamativo si pensamos que, por ejemplo, la presencia de estas especies en los cadáveres ha sido tradicionalmente usada por la ciencia forense para determinar el tiempo transcurrido desde la muerte o el lugar dónde ésta tuvo lugar”, agrega Pedro P. Olea, primer firmante del artículo, que trabaja en el Centro de Biodiversidad y Cambio Global (CIBC), adscrito al departamento de Ecología de la Universidad Autónoma de Madrid (UAM).

El trabajo también lo firma el investigador australiano Philip Barton.

Función ecológica crucial

Moscas, escarabajos y hormigas son los primeros animales en llegar a una carroña. Junto con otros muchos invertebrados pueden eliminar hasta el 90% de la biomasa muerta de pequeños vertebrados en unos pocos días.

Desde la perspectiva de la conservación de la biodiversidad, la comunidad de invertebrados carroñeros es mucho más rica en especies que la de vertebrados carroñeros, contribuyendo de forma notable a la biodiversidad de la mayoría de los ecosistemas terrestres y acuáticos del planeta.

Más de 500 especies de invertebrados de 150 familias distintas se han llegado a contabilizar en sólo 10 carroñas de lechones estudiadas en una única localidad. En la eliminación de cadáveres de grandes ballenas, participan alrededor de 400 especies de invertebrados, pudiéndose contabilizar hasta 40.000 individuos de especies invertebradas por metro cuadrado.

La amplia diversidad de especies carroñeras pertenecientes a muy distintos taxones —desde invertebrados a reptiles, aves o mamíferos— realiza funciones ecológicas clave en los ecosistemas y contribuye de forma significativa al mantenimiento de la biodiversidad.

Sin embargo, estas funciones están amenazadas por los fuertes descensos poblacionales registrados en los últimos años en muchas especies de carroñeros vertebrados, particularmente de buitres y grandes depredadores.

“Pero mientras que esta ‘de-faunación’ de vertebrados ha sido ampliamente reconocida, los invertebrados han sido en general ignorados a pesar de que globalmente sus poblaciones se han reducido todavía más que las de vertebrados; exactamente un 45% de declive frente a un 25%”, destacan los autores.   

“Las especies carroñeras desempeñan funciones y servicios fundamentales para el mantenimiento de los ecosistemas, contribuyendo también al bienestar humano. No obstante, no debemos olvidar que toda esta biodiversidad, tanto si se trata de vertebrados como de invertebrados, debería ser conservada independientemente de su mayor o menor contribución a los intereses humanos”, concluyen los investigadores.

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Referencia bibliográfica:

Olea P.P., Mateo-Tomás P., Barton, P.S. Invertebrate scavengers matter. Science. DOI: 10.1126/science.aaw7029

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